L’histoire fascinante d’Anthony Johnson, l’homme noir qui fut le premier à posséder un esclave aux États-Unis

L’histoire de l’esclavage dans les Amériques a toujours été marquée par son profond passé racial.

À tel point que des histoires comme celles d’Anthony Johnson, un Noir qui a été le premier à posséder légalement un esclave aux États-Unis, sont peu connues ou étudiées. Mais l’histoire de Johnson a changé le cours de l’histoire américaine.

Selon les historiens  Charles Johnson et Patricia Smith, en 1622, un Africain asservi nommé Anthonio est apparu dans le dossier historique. On pense que Johnson est arrivé en Virginie en 1621, capturé en Angola et embarqué sur le navire  James . Les premiers enregistrements l’ont répertorié comme «Antonio, un nègre», parce que Virginia n’avait pas de règles pour les esclaves à l’époque.

Johnson et Smith expliquent le système de Virginie de l’époque:

«Les esclaves africains et les domestiques européens sous contrat travaillaient en Virginie dans les années 1620. Les serviteurs sous contrat ont accepté de travailler pour un planteur pendant une période de temps spécifique en échange de leur passage dans le Nouveau Monde, puis ils sont généralement devenus libres. Les esclaves ont été forcés de venir en Amérique du Nord, mais au XVIIe siècle, ils ont également souvent pu gagner leur liberté. Les serviteurs sous contrat et les esclaves travaillaient souvent côte à côte dans les champs de tabac de Virginie et étaient soumis au même traitement, souvent cruel, par les planteurs pour lesquels ils travaillaient.

Les historiens de l’Université Wesleyan notent plus loin les temps,

Les esclaves, généralement capturés et vendus par d’autres tribus africaines, ont été transportés à travers l’Atlantique vers les Amériques. Environ 11 millions de personnes ont été transportées de 1500 à 1850, principalement vers le Brésil et les îles des Caraïbes. S’ils arrivaient en Amérique, à l’origine ils devenaient des serviteurs sous contrat; s’ils arrivaient ailleurs, ils devenaient esclaves.

Anthony Johnson – Aujourd’hui, IFoundOut l’appelle «le premier esclave»

Blackpast.org note qu’Antonio the Negro a travaillé sur la plantation de tabac d’Edward Bennett près de Warresquioake, en Virginie. Il a épousé «Mary a Negro woman» qui avait navigué vers le Nouveau Monde à bord du  Margrett  et John. En mars 1622, des Indiens locaux de Tidewater ont attaqué la plantation, laissant Johnson, l’un des cinq survivants, sur la plantation et cinquante-deux personnes tuées.

Entre 1622 et 1641, «Antonio le Noir» est devenu le propriétaire foncier Anthony Johnson. On ne sait pas comment ni quand les Johnson sont devenus des terres libres ou possédées, mais un homme identifié comme «Anthony le nègre» a déclaré dans les dossiers du tribunal: «Maintenant, je connais ma terre et je vais travailler quand je veux et jouer quand je veux» dans 1645.

On pense que les Johnson possédaient 250 acres de terre le long du ruisseau Pungoteague sur la rive est de la Virginie en 1650. Ils ont acquis la terre par le biais du système droit, ce qui a permis aux planteurs de revendiquer la superficie de chaque serviteur amené dans la colonie, selon Anthony, cinq des droits de tête, l’un au nom de son fils, Richard Johnson, et les autres auraient été des hommes qu’il avait importés.

Les dossiers judiciaires de 1641 indiquent également qu’Anthony était le maître d’un serviteur noir, John Casor. Casor deviendrait la première personne à être « déclarée arbitrairement » esclave à vie aux États-Unis dans une affaire judiciaire de 1655. Le voisin et planteur blanc d’Anthony, Robert Parker, avait momentanément obtenu la liberté de Casor après avoir convaincu Parker et son frère George qu’il était un serviteur sous contrat détenu illégalement.

Mais Anthony s’est battu pour conserver la propriété de Castor dans une longue bataille judiciaire et il a gagné. John Punch, un Africain, a été déclaré esclave à vie comme punition pour avoir tenté d’échapper à sa servitude sous contrat dans une affaire antérieure, mais Casor a été le premier à être déclaré esclave à vie à la suite d’une poursuite civile.

Le Smithsonian Magazine, écrivant sur Le destin horrible de John Casor, Le premier homme noir à être déclaré esclave pour la vie en Amérique, dit:

«C’est ce qui est arrivé au détenteur du contrat de Casor, Anthony Johnson. Johnson a exécuté son contrat et a ensuite dirigé sa propre ferme de tabac et détenu ses propres serviteurs sous contrat, parmi lesquels Casor. À cette époque, la colonie de Virginie comptait très peu de Noirs: Johnson était l’un des 20 premiers.

Après un désaccord sur l’échéance du contrat de Casor, un tribunal a statué en faveur de Johnson et Casor a vu le statut de son contrat se transformer en esclavage, où il – et non son contrat – était considéré comme une propriété. Casor a  affirmé  qu’il avait servi son contrat de «mer ou huit ans» et sept années de plus. Le tribunal s’est rangé du côté de Johnson, qui a affirmé que Casor était son esclave à vie. »

La demande du tribunal de Johnson de garder Casor pour la vie changerait le cours de l’histoire américaine. Selon les historiens de l’Université Wesleyan,

Environ sept ans plus tard, Virginia a légalisé cette pratique pour tout le monde, en 1661, en faisant de la loi de l’État pour que tout Blanc, Noir ou Indien libre puisse posséder des esclaves, ainsi que des serviteurs sous contrat. Le pas de là vers une idée raciale de l’esclavage n’était pas énorme.

Johnson est décédé en 1670. En août de la même année, un jury tout blanc a statué que «la terre d’origine d’Anthony en Virginie pouvait être saisie [de sa famille survivante] par l’État« parce qu’il était un nègre et par conséquent un étranger ».

Cinquante acres que Anthony avait donné à son fils, Richard, se sont retrouvés entre les mains de son voisin blanc, George Parker.

Malheureusement, il n’y a aucune autre information sur l’endroit où se trouve ou l’histoire ultérieure des Johnson. Les historiens disent qu’en 1730, la famille Johnson avait disparu des archives historiques.

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